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スマート社会へ 地域を創る新しい力(2)廃棄物選別ロボット開発(新潟・上越)

AI搭載の廃棄物選別ロボット「ウラノス」と、開発したウエノテックスの上野社長=9月8日、新潟県上越市柿崎区
ペットボトルの状態を判別するウラノスのAI。ラベルの有無や汚れの程度を自動で見分ける=9月4日

 人口減少や少子高齢化といった課題の解決に向け、情報通信技術(ICT)を活用した取り組みが各地で進んでいる。地域の実情に応じて次世代を担う人材を育て、生産性を向上させる新たな手法が注目を集める。河北新報社は「スマート社会へ〜地域を創る新しい力〜」と題し、東北と新潟の有力紙との8社共同企画としてICTにスポットを当て、各地の活動と彼らに期待する人たちを紹介する。

◎自動化進まぬ「静脈産業」AIで変革 省力化図り安全性向上

 新潟県上越市柿崎区に本社を置く産業機器メーカーの「ウエノテックス」は人工知能(AI)搭載の廃棄物選別ロボット「URANOS(ウラノス)」を開発した。製品を生み出す「動脈産業」に対し、廃棄物を処理する「静脈産業」は機械による自動化が進まず、現場の労働力不足が大きな課題だ。最新技術の力で業界の未来を変えようとしている。

 1937年に「上野鐵工所」として創業し、産業用クレーンや省力化設備製造を手掛けてきた。廃棄物の「破砕機」にも参入し、環境関連機器を主力とするが、近年はAIやIoT(モノのインターネット)の活用に力を入れる。その代表的な存在が2019年に販売を始めたウラノスだ。
 コンベヤーを流れるペットボトルやビンなど廃棄物をカメラなどさまざまなセンサーで捉え、AIがラベルの有無や色などの状態を瞬時に判別する。機敏に動くロボットアームがピックアップし、最適な処理ラインに振り分ける。
 従来より大幅に少ない人員でラインを動かせ、作業事故の危険も格段に減らせる。今年3月には熊本市の業者に1号機を納入した。既に別の業者から2、3号の発注も受けている。
 上野光陽社長(48)が開発の構想を抱いたのは6年ほど前。きつい、汚い、危険、臭い、暗いの「5K」。そんなイメージももたれがちな廃棄物処理業者は、どこも人手確保に苦労していた。「社会に欠かせない『静脈産業』の現場を技術で変えたいと思った」と動機を語る。

 知見がなかったAI開発に特化したグループ会社「リタテクノロジー」(東京)を18年に設立。社名には、技術で他者に貢献するとの決意から「利他」の意味を込めた。
 廃棄物は規格が統一された部品などと違い、つぶれたり汚れたり、状態は千差万別だ。AI選別では大きな障害となるが、ウラノスは大量のデータを基に自ら学びを繰り返し、共通点や特徴を見いだすディープラーニング(深層学習)という手法でこれをクリアした。
 AI開発を担ったリタ社チーフデータサイエンティストの名取則行さん(31)は「機械は疑うことを知らない。正しい認識のためには子どもに教材を与え、教えるように、人が間違いのないデータを準備することが何より大事だ」と語る。学習を深めることで初めて扱う廃棄物でもAIが自分で判断し、選別ができるようになる。
 今後は建築廃材など、より形状や素材がバラバラな廃棄物にも対応するのが目標だ。上野社長は「まだまだやるべきことは多い。お客さんが何に困り、どうすれば課題の解決につながるのか。現場の声を大切に、挑戦を繰り返したい」と力を込めた。
(新潟日報社上越支社報道部・安達傑)

<東北・新潟8新聞社共同企画>
河北新報社、東奥日報社、岩手日報社、秋田魁新報社、山形新聞社、福島民報社、福島民友新聞社、新潟日報社

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2020年10月11日日曜日


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